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¿Qué es la Latencia?

En una primera aproximación a este tema tan importante comenzamos a bocetar algún concepto elemental...

♦│Fundamentos│La latencia es como el monstruo escondido en nuestra computadora esperando acechar nuestros recursos cuando más los necesitamos. Hoy lidiaremos con eso.

La latencia de audio es el flagelo del mundo de la grabación. Donde sea que haya una grabación basada en computadora, oirás hablar de ella. Si eres nuevo en tecnología de grabación y música, bien podrías preguntarte qué es y por qué es un problema.

¿Qué es?

En pocas palabras, la latencia de audio es un retraso que afecta la reproducción de audio digital.
La ocurrencia más comúnmente notada de este problema es cuando se usa software de música en una PC con la tarjeta de sonido estándar instalada. Supongamos que estámos utilizando una configuración como esta, y cuando grabamos una pista de guitarra en el daw,  algo está mal. Hay una demora muy notable entre su rendimiento real y lo que puede escuchar a través de los auriculares conectados a la computadora. Esto es latencia

También puede afectar cuestiones como efectos virtuales e instrumentos. Si alguna vez nos pasó que cuando tocamos una tecla desde un controlador MIDI, para acceder a un instrumento virtual, y no logramos sincronizar la acción con el resultado, eso es a causa del fenómeno de latencia.

¿Por qué es un problema?

Es un problema porque la música precisa de sincronización para poder obtener los resultados adecuados de figuraciónes musicales, sincronicidad con los otros músicos (reales o virtuales) y aunque parezca poco una fracción de segundo en música es un siglo.

¿Qué lo causa?

La latencia de audio es causada por retrasos en el procesamiento de los datos de audio a medida que viaja desde el mundo exterior (o desde la nota activada en un teclado) al procesador de la computadora y vuelve a salir. Es decir es el tiempo de procesos digitales, que intervienen entre una acción y su resultado acústico. En primer lugar, el audio se convierte mediante convertidores A / D en la tarjeta de sonido a datos digitales. Pasa a través del Bus y luego ingresa a un búfer de entrada en la PC o Mac. Después de esto, impacta cargando el proceso de la CPU propia de la computadora. Como la computadora está ejecutando todo tipo de otros programas a través del sistema operativo, esto puede presentar muchos obstáculos adicionales. por eso,  la computadora debe procesar el audio, pero cuanto más lo haga en ese momento, más datos se irán acumulando en los buffers. Una vez que todos los efectos, sintetizadores de software o cualquier otra cosa han sido procesados, se envían de vuelta a través de un buffer de salida. Esto luego pasa los datos a un convertidor D / A, para convertir los datos de nuevo a audio, y se escucha a través de los altavoces o auriculares que hemos conectado. Cada una de estas etapas lleva tiempo, aunque en milisegundos, pero se suman a un retraso notable.

Factores que intervienen:

Como hemos descripto anteriormente, la carga de procesos. Muchos autores tienden a atribuir la latencia como una culpa de la plaqueta de sonido, pero esto no es del todo cierto. Obviamente es recomendable contar con plaquetas o interfases de sonido que tengan drivers ASIO como mínimo. Y si usamos alguna unidad que realice a expensas de un procesador incorporado, sus propios procesos DSP, eso aliviará la carga del CPU de la computadora. Pero aún así podríamos no librarnos de la latencia. Los factores que intervienen son múltiples: La carga del procesador puede estar ocupada por procesos en segundo plano de la computadora. Protocolos de red, transacciones de internet, indexación de archivos en segundo plano, programas antivirus, etc.

¿Cómo lo arreglo?

En primer lugar, tener una buena computadora es la base del buen desempeño. Por eso una gran cantidad de procesadores multinúcleo, con mucha memoria es lo ideal. En mi opinión personal, la computadora que uso para música, solo tiene lo necesario para música. No uso antivirus, no cargo protocolos de red, no cargo nada más que el sistema operativo y los programas necesarios. Obviamente también utilizar interfases de audio de altas prestaciones con drivers ASIO es lo indicado.ya que estos controladores son capaces de procesar datos de audio mucho más rápido. Como tales, pueden reducir la latencia a unos pocos milisegundos, que la gran mayoría de las personas ni siquiera notarían, pero que en la sumatoria general de los procesos van a hacer la diferencia.

Algunas interfases de audio cuentan con modos de monitoreo directo. Estos dirigen la señal de la entrada directamente a la salida (altavoces o auriculares). Esto significa que la computadora y toda la latencia de audio que provoca se eliminan del proceso; escuchará su interpretación mientras viaja a través de la entrada. Aunque nunca estaremos a salvo del todo.

Un consejo que puedo ofrecerte es: Separar los procesos de producción. Por un lado la grabación de las pistas MIDI que hagan uso de instrumentos virtuales, y en una segunda etapa, podemos dedicarnos a producir las grabaciones que provengan del mundo analógico. Una vez terminada la producción con VST-i podemos digitalizarla o renderizarla a un archivo de audio y de ese modo liberar recursos que quedan disponibles para las demas necesidades de la producción. Tambien hay que ser económicos en la cantidad de efectos que insertamos. He visto en muchos casos que los problemas de latencia son porque erróneamente los usuarios no saben que algunos efectos pueden (y deben) ser compartidos por envíos de auxiliares. Caso típico la reverb. Muchos usuarios colocan un plugin por cada canal de audio que precisa reverb, aumentando drásticamente la carga del CPU. Cuando no es NI RECOMENDABLE. NI NECESARIO.

Obviamente también tiene que ver con los settings de audio que estamos utilizando. No es lo mismo procesar una señal de 16 bits y 44,1 Khz que de 24 y 48 Khz. Entonces MUCHA ATENCIÓN A LOS ESTABLECIMIENTOS DEL MOTOR DE AUDIO. Mi recomendación es básicamente estar lo mas cerca del procesamiento nativo en bits de la interfase. Si tu interfase trabaja nativamente en MODO 24 bits, no forzarla a 16 bits. Pues aunque sea menos cantidad de datos, el RESAMPLING que debe hacer el DAW para sacarlo hacia la placa, tomará recursos innecesarios. ¿Grabar a 96 khz? solo se me justifica si tienes micrófonos HD que puedan capturar 48.000 hz de frecuencias reales, sino, no tiene sentido.

La mayoría de los problemas de latencia se solucionan hoy con esas técnicas que te describi. Un segundo recurso es cambiar el tamaño del buffer del Driver de la plaqueta de sonido. (Siempre hablando de Drivers ASIO) Podemos ir experimentando cambiar un poco el tamaño para que la latencia disminuya. Si pretendes una latencia muy corta, sufriras ruidos explosivos pequeños, es porque el buffer es muy chico y ciertos bytes desaparecen del proceso. Si aumentas el buffer eso no pasará pero, en cambio será un poco más largo el tiempo de reacción entre la acción y el resultado acústico.

Lo que definitivamente dejaría como ultimísimo recurso es tocar el buffer desde el software del DAW, porque con la cantidad de interacciones que hay con diferentes instrumentos virtuales y vst Fx, puede llegar a ser peor el remedio que la enfermedad…

Para quienes no tengan la posibilidad de usar una interfase externa asio y estén tratando de producir música con las plaquetas de sonido integradas a la computadora, recomiendo SIN LUGAR A DUDA: asio4all. Un driver virtual que intercepta el WDM o el DIRECT DRIVER y genera un trabajo similar al ASIO. No funcionará como una plaqueta ASIO NATIVA, pero solucionara muchos de tus problemas de latencia.


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Angel Diego Merlo

Diego Merlo es compositor, arreglador y director de orquesta. Con más de 30 años de experiencia docente en el tema, al frente del aula y como director. Técnico de sonido y Sound Designer para varias marcas internacionales. Periodista técnico con más de 900 páginas publicadas en medios gráficos. E incontables artículos publicados en formato digital. Ha resuelto más de 106 horas de post producción para cine y TV emitidas al aire. Ha participado en más de 70 conferencias y congresos nacionales e internacionales, como disertante,  sobre sus especialidades. Varios premios internacionales de composición. Es consultor de algunas universidades para la carrera de imagen y sonido. Quince años de experiencia como operador de Sonido En Espn.

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